Desventuras de la investigación petrolera

En el año 1970, el naciente Consejo Nacional de Investigaciones Científicas creó una comisión para estudiar la industria petrolera. Una de sus conclusiones fue que la falta de investigación local en el área era una seria amenaza para la competitividad del país en el sector a mediano y largo plazo, cuenta el científico Jaime Requena en Medio siglo de ciencia y tecnología en Venezuela. La comisión también encontró que las transnacionales que controlaban la industria no habían hecho ningún esfuerzo por impulsar esa faceta y además identificó un área que debía ser de especial interés: la de crudos pesados.
En 1973 se creó el Instituto Venezolano del Petróleo, que comenzó a trabajar efectivamente en 1974, con 40 profesionales en su nómina. En el Instituto Venezolano de Investigaciones Científicas se había organizado un Centro de Petróleo y Química, cuyo personal migró, en 1977, a Intevep. Con 16.000 metros cuadrados de laboratorios y 27 plantas piloto, para finales del siglo XX contaba con 1.580 empleados y había formado a 108 Ph. D. en el exterior. Para esa fecha había obtenido 236 patentes, entre ellas la de la orimulsión.
En 2003, el episodio inédito del despido de 881 profesionales de Intevep por su adhesión al paro nacional supuso un punto de quiebre para el sector científico, no solo petrolero. La acción puso de relieve la disolución de algunas de las conquistas más importantes para la comunidad, entre ellas la estabilidad laboral y el reconocimiento de los méritos por encima de otras consideraciones.
Para continuar con su trabajo, Intevep incorporó cuadros de recién egresados apoyados por empleados de experiencia que no fueron despedidos, señala una investigación de María Sonsiré López, Hebe Vessuri y María Victoria Canino, del IVIC. Si bien, señalan, el instituto no fue totalmente desmantelado, sí quedó inmerso en una “crisis de conocimiento”. En el Plan Siembra Petrolera, elaborado por el gobierno de Hugo Chávez, se le concibió más como un brazo de apoyo para la instalación de nueva tecnología de refinación que como un centro de innovación.